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Time of the Sign Vertical Squirrels

Jadis quatuor plutôt discret, Vertical Squirrels se transforme, avec son nouvel album Time of the Sign, en véritable organisme travaillant en étroite collaboration avec une foule d’autres improvisateurs. Construit à partir de matériel improvisé live soit en studio, soit en concert, Time of the Sign est constitué d’une série de vignettes musicales et de paysages sonores — dont un certain nombre dirigés par Dave Clark, le fondateur de l’orchestre d’improvisateurs torontois The Woodchoppers Association.

De mélodies fulgurantes à la flûte jusqu’à un véritable mur de son, Time of the Sign crée un univers sonore original et varié tout en multipliant les possibilités et les rencontres musicales: les bruits de friction d’une vielle à roue se combinent avec une guitare baryton et les effets de delay du Kaoss Pad; les voix et les mélodies surgissent des harmoniques; la guitare pedal steel et la complexité des percussions s’entremêlent; les sirènes des bateaux à la rade dans le port de Saint-Jean de Terreneuve deviennent des grooves excentriques…

Les musiciens invités Jane Bunnett, Ben Grossman et Scott Merritt — tous les trois des véritables trésors musicaux canadiens — apportent chacun leur touche personnelle et contribuent grandement à ce fascinant mélange de mélodies envoûtantes, de textures post-rock, de jazz minimaliste, de nouvelles (et moins nouvelles) technologies, de lutherie traditionnelle et bricolage sonore fait maison, qu’est Time of the Sign.

Time of the Sign

Vertical Squirrels

Daniel Fischlin, Ajay Heble, Lewis Melville

Quelques articles recommandés

La presse en parle

  • Pierre Durr, Revue & Corrigée, 1 juin 2015
  • Maxime Bouchard, Camuz, 29 avril 2015
    Ça sonne comme une sorte de mélange entre le jazz, l’improvisation libre, le post-rock, le jazz-rock et du field recordings.
  • Marc Chénard, La Scena Musicale, no 20:5, 1 février 2015
    Pour l’originalité, il y a de quoi les féliciter
  • Stefano Isidoro Bianchi, Blow Up, no 201, 1 février 2015
  • Kevin McNeilly, Frank Styles, 15 janvier 2015
    Time of the Sign is one of the great recordings of committed collective improvisation.
  • Łukasz Komła, Nowamuzyka, 13 janvier 2015
    … very interesting way of improvising that comprises minimalism, post-rock, free jazz, and spiritual jazz.

Critique

Pierre Durr, Revue & Corrigée, 1 juin 2015

Cette formation porte-t-elle vraiment judicieusement son patronyme? Parce que, contrairement à ce qu’induit son nom (écureuil) dans son acceptation symbolique, elle est plutôt dépensière… Dépensière en énergie, en dynamisme, en vitalité. Il est vrai que l’animal est vif…

Ces Vertical Squirrels sont originaire de l’Ontario, d’une ville située à une soixantaine de kilomètres de Toronto (Guelph) et vivent à quatre: un guitariste percussionniste (Daniel Fischlin), un claviériste (Ajay Heble), un bassiste complétant son jeu avec des instruments inventés (Lewis Melville), élément qui titille déjà nos oreilles! — et un percussionniste, (Ted Warren). Mais dans leurs pérégrinations, il leur arrive de se mouvoir en bande, au point de combler leurs prestations avec des invités, en l’occurrence quatre, pratiquant les vents, la vielle à roue, l’ukulélé, et quelques gadgets électroniques.

Time of the Sign est leur 3e réalisation, après Hold True (accroche-toi) et Winter’s gate parus tous les deux en 2010, le premier sur le label du collectif montréalais, le second chez Barcode Free Music. Alors que Hold True (accroche-toi) abordait davantage les rivages d’un rock flamboyant, parfois répétitif et croisé avec des accents de jazz improvisé, sur le présent enregistrement l’apport des invités, la volonté de mettre davantage l’accent sur l’improvisation et le travail collectif en change l’approche. La musique joue davantage sur le registre de la transe, d’une transe libre, ponctué par les accords et les rythmes des claviers, avec une propension à véhiculer une musique aux accents festifs d’un krautrock davantage acoustique, et un ensemble plus proche d’une suite qu’une série de pièces plus individualisées comme précédemment. Le tout s’achevant sur des réminiscences de cornes de brume, au milieu des flux et reflux de vagues…

Critique

Maxime Bouchard, Camuz, 29 avril 2015

… je fus agréablement surpris par le disque Time of the Sign (Ambiances Magnétiques, 2014), troisième opus de la formation ontarienne Vertical Squirrels. Ça sonne comme une sorte de mélange entre le jazz, l’improvisation libre, le post-rock, le jazz-rock et du field recordings. Difficilement classable, ce groupe est formé de Daniel Fischlin, Ajay Heble, Lewis Melville et Ted Warren. S’ajoutent les invités Jane Bunnett, Ben Grossman, Scott Merritt et Larry Cramer.

Ça sonne comme une sorte de mélange entre le jazz, l’improvisation libre, le post-rock, le jazz-rock et du field recordings.

Ambiances de fin d’année

Marc Chénard, La Scena Musicale, no 20:5, 1 février 2015

Nouveau venu chez Ambiances, le sextette torontois Vertical Squirrels propose une musique à la fois inusitée et familière. Difficile à décrire cette proposition, sinon qu’il s’agit d’une musique largement improvisée dans sa réalisation, mais ancrée dans ses procédés. Des zones harmoniques à forte saveur tonale se font entendre dans la majorité des pièces (13), des ostinatos rythmiques s’insinuent constamment (émanant surtout du piano d’Ajay Heble, autrement connu comme directeur artistique du festival de Guelph). Cordes et percussions dominent ici, auxquelles s’ajoutent six invités, dont ô surprise! la saxophoniste et flûtiste Jane Bunnett, effectuant ici une de ses rares sorties de son terrain habituel, le jazz latin. Faute d’un meilleur descriptif, on qualifiera leur démarche d’«improvisation mondialiste», dans laquelle chaque participant se met au service de l’ensemble plutôt que de s’affirmer devant le groupe (comme dans le jazz). Pour l’originalité, il y a de quoi les féliciter; quant au contenu, on sent qu’ils se cantonnent un peu trop dans leurs procédés.

Pour l’originalité, il y a de quoi les féliciter

Review

Kevin McNeilly, Frank Styles, 15 janvier 2015

Time of the Sign, the third album from the improvising collective Vertical Squirrels (and their second on Montreal’s Ambiances Magnétiques label), is a modest masterpiece, and ranks for me among the very best recordings of 2014. Vertical Squirrels formed as a quartet in 2008 in Guelph; its core members are faculty at the university there, three of them researchers with the Improvisation, Community and Social Practice (ICaSP) research initiative. Pianist Ajay Heble is the founder and (until this year) Artistic Director of the Guelph Jazz Festival, and his academic and curatorial work have brought him into close contact with some of the finest free improvisers in contemporary music. Guitarist Daniel Fischlin has collaborated with Heble on key works in improvisation scholarship (including The Other Side of Nowhere [Wesleyan, 2004] and The Fierce Urgency of Now [Duke, 2013]) and is an eminent Shakespearean. Electric bassist Lewis Melville taught in the Department of Botany (now Molecular and Cell Biology), and the quartet’s original percussionist Rob Wallace was an ICaSP postdoctoral fellow. In the years leading up to the recording of Time of the Sign in June, 2012, Wallace moved on to other academic employment, and was replaced by drummer Ted Warren.

The band is expanded to a septet for this recording, and includes Jane Bunnett (on flute and soprano saxophone), Scott Merritt (on guitar) and Ben Grossman (on hurdy-gurdy), with contributions from Larry Cramer (on trumpet) and — not, perhaps, to be underestimated — Dave Clark (improvised conduction). Many of the musicians double on miscellaneous electronic and little instruments, an echo of some of the performance practices of the Association for the Advancement of Creative Musicians in Chicago. The Vertical Squirrels’ electronic press kit suggests that the group was “initially conceived as an informal outlet to get Heble back into playing piano after years of curating the Guelph Jazz Festival (but rarely performing himself),” but the music doesn’t centre on Heble. Lewis Melville also (on this and the other recordings) is credited as the principal producer, and seems to be something of the instigator for the group. (A recording of his composition for foghorns at the Sound Symposium in St. Johns Newfoundland is also used as a sonic underlay for the last track on the album.) But I think it’s important to emphasize the decentred character of this music: not that it’s ever incoherent, but that no single voice ever predominates or directs. There are no solos on this record, which is partly why I wanted to emphasize something like its modesty: not to say that any of the players is ever diffident or deferential; if anything, each contributor’s line or instrumental texture only adds to the gathering energies, the obvious vitality and shared dynamism that every track evinces. But there is also a proactive humility, a thoroughly engaged mutual practice of listening, that informs this music: each player seems instinctively to know when to sound and when to lay out, and what results is a set of warmly shifting, variegated accretions, folds of resonance and dehiscence, an electro-acoustic version of what Byron, of all poets, once called “voluptuous swell.”

By saying that there are no solos, I don’t mean to indicate as absence of melodic line or improvisational drive, but rather that this music emerges from simultaneous reciprocities, layers of polymorphic call-and-response but also of departures and excursuses that loop in and out of the general, generative flow. (The music was recorded live, open to the public, over the course of two days: the session announcement is still on Facebook.) The press kit, again, compares their music to some of the improvisational jams of Frank Zappa, and I can hear that, certainly, in their communal emphasis on rock ostinato, riff and groove. But I hear a collation of influences, closer at times to, say, Ornette Coleman’s Prime Time group around Virgin Beauty (1988) — without the insistently spiky harmolodic angles of the leader’s alto — or, at other moments, echoes of the audio-Americana of Lyle Mays and Pat Metheny. (Ted Warren’s electronically treated vocals on the title track closely recall Mark Ledford’s melodic doublings with the PMG.) The compiled electric pianos of Miles Davis’s In a Silent Way sometimes feel present, and the opening track, Falling from the Ground Up, recalls as it unfolds McCoy Tyner’s work from the early 1970s, while Lewis Melville basslines fall at several points into a Tinariwen-like pulse. None of these audible influences ever quite settles or takes hold for more than a minute or two, however, and what emerges as each cut builds is a buoyant, unstable and living audio organism, a porosity. Each time I listen, I hear new things, other textures: the shifting mesh, for instance, of Fischlin’s and Merritt’s guitars set against the phasing, metallic stringiness of Grossman’s hurdy-gurdy and Heble’s roiling and gangly piano makes for a rich differential polyphony. This music is essentially collaborative not because it demands agreement but because it honours co-creative multiplicity, a coming together apart, not to produce community in difference, not to overcome a plural and sometimes unruly lived humanity, but a community of differences, a soundscape that embraces and welcomes the open auditory field of the many, of disenclosure, of more. Time of the Sign is one of the great recordings of committed collective improvisation.

Time of the Sign is one of the great recordings of committed collective improvisation.

Recenzje

Łukasz Komła, Nowamuzyka, 13 janvier 2015

Vertical Squirrels to kanadyjski kwartet: Daniel Fischlin, Ajay Heble, Lewis Melville i Ted Warren, który bardzo lubi współpracować z innymi muzykami, co też potwierdza ich najnowszy krążek „Time of the Sign”. Organiczne brzmienia m.in. liry korbowej, gitary, fletu, perkusji, instrumentów dętych połączyły się w bardzo ciekawy sposób z improwizacją, minimalizmem, post-rockiem, free jazzem i spiritual jazzem. Nie jest im obca twórczość Franka Zappy czy rockowych zespołów niemieckich z lat 70. Myślę, że fani zespołu The Necks będą zachwyceni albumem „Time of the Sign”.

… very interesting way of improvising that comprises minimalism, post-rock, free jazz, and spiritual jazz.

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