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Artists Marcelle Deschênes

Composer, pianist, teacher and multimedia artist born in Price (Québec) in 1939.

Master’s degree and doctoral courses in composition under Jean Papineau-Couture and Serge Garant at the Université de Montréal (1963-68), followed by advanced training and work at the Groupe de recherches musicales de l’ORTF with Pierre Schaeffer, François Bayle and Guy Reibel, and at the Université de Paris VIII (1968-71).

Moving to Québec City (1972-77), she works as a lecturer and researcher in Auditory Perception, Musical Pedagogy for Children and Multi-art Animation Techniques at the Université Laval’s Studio de musique électroacoustique, where she joins the electroacoustic performance group GIMEL.

Back in Montréal, she is involved in the creation and operations of various organizations, as a founding member and director of: ACREQ (Association pour la création et la recherche électroacoustiques du Québec), Action multimédia (with the company Écran Humain), FATNA (Fondation pour l’application des technologies nouvelles aux arts), and Nexus (multimedia organization); and a founding member of CEC (Canadian Electroacoustic Community ). She was also on the Board of Directors of the SMCQ (Société de musique contemporaine du Québec) for a few years.

From 1980 to 1997, she teaches electroacoustic and multimedia composition, auditory perception and electroacoustic composition techniques at the Music Faculty of the Université de Montréal. She creates, develops and manages a new program in Electroacoustic Composition for the undergraduate, master’s and PhD levels.

Marcelle Deschênes’ œuvre is important not only for its pioneering nature, but also its diversity: multimedia performances, photography, video art; instrumental, mixed, acousmatic and application music; radio art, installation art, and animation/creation for non-musicians. For the last 20 years, her creative work has been mostly focused on a search for new forms of artistic expression combining music, the latest technology, stage arts, visual arts and multidisciplinary teamwork. Her works are heard at an international level, in America, Europe and Asia; several of them have been selected in international competitions or won prizes: Concours international de musique électroacoustique de Bourges (1978, 1992, 1994, 2002); AMI Multi-Image International Competition, California (1986, 1989); International Multi-Image Competition, Munich (1989); Concurso International di Musica Electroacustica in São Paulo (2003); Concurso Internacional ART’S XXI, Valencia (2001); Best Animation-Experimental, Reeling, Chicago (2001); Vidéoart, Locarno (2001); Prix Vidéoformes, France (2000); Rendez-vous du cinéma québécois (2000); Festival international nouveau cinéma nouveaux médias (1999); finalist at the Prix Italia (1989).

Awardee of the Canada Council for the Arts, the Conseil des arts et des lettres du Québec, the ministère des Affaires culturelles du Québec, the ministère des Relations internationales du Québec, the ministère de l’Industrie, du Commerce et de la Technologie du Québec, the Conseil des arts de la communauté urbaine de Montréal (CACUM), the Ontario Arts Council, The Banff Centre for the Arts, the Université de Montréal and New Music America.

[English translation: François Couture, i-06]

Marcelle Deschênes

Price (Québec), 1939

Residence: Montréal (Québec)

  • Composer

On the web

Marcelle Deschênes [Photo: Marcelle Deschênes, 1968]
  • Marcelle Deschênes [2003]
  • Marcelle Deschênes [Photo: Bernard Bohn, 1984]

In the press

  • Bernard Girard, Aligre FM, Dissonances, March 30, 2004
    Normandeau est de ces compositeurs de musique concrète qui se sont beaucoup intéressés à la voix, à son mystère…

L’école de Montréal, 3/4

Bernard Girard, Aligre FM, Dissonances, March 30, 2004

Nous poursuivons notre découverte de la musique concrète, acousmatique produite par ce que l’on appelle l’école de Montréal. Nous avons souligné le rôle de la chaire de composition de musique électroacoustique dans la formation de toute une génération de compositeurs, chaire que Francis Dhomont a occupée pendant de longues années, mais qu’il n’a pas créée. C’est une canadienne, Marcelle Deschênes, qui en fut la première titulaire.

Comme beaucoup d’autres, Marcelle Deschênes a découvert la musique électroacoustique à Paris, au Groupe de recherches musicales de l’ORTF. De retour au Québec, elle a enseigné la perception auditive et a fait une carrière d’artiste multimédia. Elle s’intéresse aujourd’hui à l’intégration des technologies nouvelles aux arts de la scène ce qui l’a conduit à travailler sur un opéra. La discographie de Marcelle Deschênes est, si je ne me trompe, très courte. Je ne connais que deux disques d’elle, ce qui condamne à rêver devant les titres de ses œuvres, titres qui font penser qu’elle ne manque pas d’humour. Je pense notamment à Moll, opéra lilliput pour six roches molles, qui lui a valu un premier prix en 1978 au Concours international de musique électroacoustique de Bourges. Faute de disposer de cet enregistrement, je vous propose une œuvre plus récente, Lux æterna, qu’elle a dédiée à l’état d’âme des scientifiques de Los Alamos. Il s’agit d’une musique écrite, composée pour accompagner des spectacles multimédias qu’elle a réalisés avec Georges Dyens et Renée Bourassa. Comme son titre l’indique, ces spectacles traitent de la lumière, lumière éternelle, lumière primitive. Il est assez rare que des mots évoquant la lumière entrent dans les titres d’œuvres musicales. Il y a les six quatuors à cordes de Joseph Haydn, le Soleil des eaux que Pierre Boulez a composé sur des textes de René Char, les Chroniques de la lumière de Francis Dhomont… Les musiciens semblent préférer la pénombre des nocturnes… Mais il faut naturellement se méfier des titres.

Je ne suis pas sûr qu’un public auquel on aurait demandé de donner un titre à l’œuvre de Marcelle Deschênes aurait spontanément pensé à la lumière éternelle (Lux æterna).

Cette musique n’évoque pas forcément la lumière éternelle telle que nous l’entendons, mais elle paraît en phase avec les projets de Georges Dyens, un artiste qui s’intéresse aux forces telluriques, et pour lequel la lumière est, je cite, «matière révélatrice du monde mais aussi matière modelable au même titre que la glaise possédant un contenu spirituel.»

Marcelle Deschênes n’est pas la seule à s’être intéressée à l’art multimédia. C’est également le cas de Robert Normandeau qui enseigne aujourd’hui la composition électroacoustique à l’université de Montréal après avoir été l’élève de Marcelle Deschênes et Francis Dhomont.

La discographie de Robert Normandeau, né en 1955, est importante. Elle comprend des œuvres acousmatiques mais aussi des œuvres pour le théâtre et des musiques pour la radio.

Normandeau est de ces compositeurs de musique concrète qui se sont beaucoup intéressés à la voix, à son mystère, chaque voix est différente, à son épaisseur, à sa force émotive: les sons fabriqués, construits avec la voix ont toujours quelque chose de plus. Robert Normandeau a composé de nombreuses œuvres à partir de la voix, dont Bédé.

Il s’agit d’une œuvre composée à partir de ces sons, onomatopées, descriptions de bruits de chute, de coups, de sirènes… que l’on trouve dans les bandes dessinées prononcées par une enfant de onze ans. On observera que l’univers que décrit cette pièce courte, elle dure moins de trois minutes, n’est pas d’une grande douceur.

Ces citations de bruits empruntés au monde dessinée illustrent bien l’éclectisme des membres de l’école de Montréal. Robert Normandeau, Gilles Gobeil, Christian Calon, Alain Thibault, Mario Rodrigue… tous ces compositeurs nés dans les années 50 et formés dans les classes de Francis Dhomont et de Marcelle Deschênes ont une culture musicale complexe qui intègre le jazz, le rock et les musiques pop, la pratique de la guitare, de la musique populaire… Je ne veux pas dire que leurs collègues européens formés dans des conservatoires classiques, dédiés à la musique savante, ignorent ces musiques, ils les connaissent et il leur arrive également de les pratiquer, mais il est plus rare qu’ils les intègrent directement dans leur travail.

On trouve explicitement trace de cet éclectisme musical dans Constamment (autoportrait), une œuvre émouvante de Ned Bouhalassa, un compositeur qui a été l’élève de Francis Dhomont et de Kevin Austin. Constamment (autoportrait) reprend des sons familiers qui ont été ceux de l’enfance et de l’adolescence de Bouhalassa auxquels il adjoint une réflexion sur le métissage. Métissage des cultures chez cet enfant né d’une mère bretonne et d’un père algérien, métissage des musiques chez cet amateur de techno dont il nous dit qu’il en écoute quotidiennement et qu’il lui arrive parfois de danser dessus jusqu’aux petites heures du matin.

Constamment (autoportrait) date de 1997. Ned Bouhalassa avait alors 35 ans. Constamment (autoportrait) a été, comme beaucoup d’autres œuvres dont nous parlons aujourd’hui, composée dans le studio du compositeur. C’est une des caractéristiques de la musique de l’école de Montréal qui explique pour partie au moins son ton original. En France, les compositeurs travaillent dans des institutions, l’IRCAM, le GRM, le Grame de Lyon, le GMEM de Marseille… qui mettent à leur disposition des moyens techniques, des matériels, des techniciens et des bibliothèques de son. A Montréal, il en va tout autrement: le studio de l’université est réservé aux élèves et aux enseignants. Une fois diplômé, un musicien qui veut continuer de produire doit créer son propre studio. Ce qui a plusieurs conséquences.

Cela le force, d’abord, à constituer sa propre bibliothèque de son, à se faire reporter, preneur de son, ce qui l’amène à enregistrer son quotidien, son entourage, à travailler sur le motif comme les peintres impressionnistes qui posaient leur chevalet sur les bords de la Seine ou de la Marne. On retrouve, d’ailleurs, chez les compositeurs de l’école de Montréal ce goût pour le plein air, notamment dans ces œuvres que l’on pourrait qualifier de paysages, qui nous décrivent l’atmosphère si particulière de la capitale francophone d’Amérique du Nord. Fête d’Yves Daoust décrit l’été à Montréal. C’est un autre portrait de Montréal que nous propose Stéphane Roy dans Appartenances, une œuvre qui tente de mettre en évidence la richesse culturelle, la polyphonie d’une ville qui parle plusieurs langues, qui accueille et laisse vivre ensemble des gens d’origine très différente, une ville qui, enfin, échappe au conservatisme si fréquent en Amérique du Nord. Il s’agit d’une pièce en trois mouvements qui décrivent successivement les univers latins, celtes et orientaux de la ville. «Appartenances, explique Stéphane Roy, est issue de phonographies de cette mosaïque montréalaise, saisies à la volée lors de promenades dans les rues de la ville. J’ai fait, poursuit-il, usage de ces phonographies comme d’une matière sonore à l’état brut que le travail en studio m’a permis de modeler, de faire dériver vers une expression plus abstraite.»

Normandeau est de ces compositeurs de musique concrète qui se sont beaucoup intéressés à la voix, à son mystère…

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